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Uma nova campeã surge diante dos nossos olhos. E ela é confiante e tem atitude.

Há poucos meses, em NY, estava numa reunião com empresários do tênis, fabricantes de material esportivo e perguntei em quem deveria ficar de olho, como estrela do futuro. Eles não titubearam ou ficaram pensando muito. Responderam na hora. Sloane Stephens. Em breve ela vai brigar pelos títulos de Grand Slam. Com certeza foi mais rápido do que eles imaginavam. Aos 19 anos, a novata americana, que em 2010 estava jogando os Grand Slams juvenis, está na semifinal do Australian Open, depois de ter derrotado Serena Williams (3/6 7/5 6/4), tenista que ocupara a parede do seu quarto.

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Lembro que na época resolvi assistir um jogo de Stephens. Achava a jogadora um pouco arrogante em suas declarações, mas esses fabricantes de material esportivo normalmente passam horas assistindo partidas, conversando, fazendo análises antes de assinar algum contrato e sabem o que estão fazendo. A Head foi rápida e fechou contrato com a filha do já falecido jogador de futebol americano John Stephens.

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Com corpo de atleta, Stephens já apareceu até na Teen Vogue como exemplo de atleta adolescente.

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Meu primeiro pensamento assim que ela derrotou Serena Williams foi tentar lembrar das adolescentes que surpreendentemente chegaram a semifinais de Grand Slam e depois não conseguiram atingir o seu potencial máximo. Foi o caso de Alexandra Stevenson e Mirjana Lucic – não vou colocar Anna Kournikova na categoria porque ela chegou ao top 10.

Depois, poucas apareceram. Entre as americanas então, não surgiu mais nenhuma. A última foi mesmo Stevenson, em Wimbledon, em 1999. E depois dela só as irmãs Williams mesmo. Stephens tennis australian open

Se Stephens jogava os Grand Slams juvenis ainda em 2010, em 2007 jogou os primeiros torneios profissionais no Brasil. Perdeu para jogadoras brasileiras e argentinas que hoje figuram longe das top 100.

Treinada, desde junho, pelo sul-africano David Nainkin que jogou tênis profissinal e chegou a derrotar o Guga em um US Open – 1998 – Stephens ficou sem jogar depois do Grand Slam americano até o início deste ano.

Quis o destino que ela enfrentasse Serena Williams no WTA de Brisbane, vencido pela 15 vezes campeã de Grand Slam.

Antes do jogo em Melbourne, a adolescente sabia que a experiência havia sido importante. “Não entrarei em quadra pensando – oh, vou enfrentar a Serena.”

A arrogância que mencionei anteriormente, pode ter sido confundida com confiança e atitude, característica fundamental dos grandes campeões. Foi isso, além do tênis competente e agressivo, que fez a tenista que aprendeu a jogar tênis na Flórida e hoje mora em Los Angeles, mesmo lugar onde Serena tem residência, vencer uma das maiores jogadoras de todos os tempos e alcançar a semifinal do Australian Open.

“Ontem à noite alguém me perguntou: você acha que pode ganhar? Eu respondi, acho que sim, mas não estava muito claro na minha cabeça. Mas, de manhã acordei e falei para mim mesma. VOCÊ PODE SIM. Entra em quadra e faça o seu melhor.”

Atual 25ª colocada no ranking mundial, sem ainda ter um vencido um torneio WTA, Stephens,  já aparecerá bem adiante no ranking da semana que vem, na WTA. Mas antes tem outro desafio pela frente. Enfrentar a número um do mundo, campeã do Australian Open, Victoria Azarenka.

Com o dobro de seguidores no twitter (pulou de 17.000 para 35.000 após a vitória sobre Serena), ela entrará na Rod Laver Arena “para jogar o meu melhor tênis e tentar jogar bem de novo, obviamente.”

Senhoras e senhores, esta é a nova estrela do tênis americano, Sloane Stephens. Nascida em Plantation, na Flórida, no dia 20 de março de 1993, criada na Saviano High Performance Tennis, em Ft. Lauderdale, com mente de campeã.

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Rafa parte II – escrevendo coluna de Melbourne

E para complementar o post que escrevi ontem sobre o Nadal, aqui vai o link da coluna que ele escreveu hoje para o jornal de Melbourne, The Age.

http://www.theage.com.au/sport/tennis/win-or-lose-its-a-good-start-20120125-1qi2u.html

A coluna não é muito longa, nem excepcional. Ele mesmo conta que escreveu com o PR dele, o Benito Perez Barbadillo, com quem trabalhei muitos anos no circuito. Mas, é uma outra maneira de deixar o espanhol ainda mais perto dos fãs. Por isso, vale a leitura.

HELLO everybody. Well, this is new for me to write a column for a newspaper before a semi-final match. I suppose there’s always a first time for everything.

I do have to say I have what they call a ghost writer for this piece, which is my PR guy Benito Perez-Barbadillo since, (1) my English is not that good, and (2) he can help me express myself a bit better as he knows this world better than me.

Here I am again in a semi-final of the Australian Open. After the past two years reaching the quarters of this tournament and not being able to finish well in the matches – I had to retire in 2010 against Andy Murray and last year got injured after the third game against David Ferrer – finally I am playing again in a semi and I’m very excited about it.

For me, it is very important and a happy moment to start the season. Win or lose, it is a good start considering the end of the season I had last year with many doubts.

It is always special to play against Roger (Federer), for many reasons, but for me to play against arguably the best player of all time – together with Rod Laver – is always something special.

This is the tenth time I have played him at a grand slam tournament and in most of the previous encounters we played the final.

He is playing amazing. Remember when many were saying he was done? Well, here it is. I always said it, he is a great champion.

Many people have asked me about my memories of the last match I played against him here in Australia. It was the 2009 final and that is one of the matches that will always stay in my memory.

After that very hard and physical semi-final, I never thought I could go out and play the final with many chances to win. We both played a great match, a beautiful match and I managed to win that one. That meant for me something special since it has been the only time I’ve won this event.

I am sure this semi-final will be another great match – hopefully very different to the last match we played in London, and I hope all the fans will enjoy watching.”

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